Daño Cerebral Adquirido: Evaluación Neuropsicológica y Diagnóstico Diferencial

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 Las relaciones entre las funciones ejecutivas y las estructuras cerebrales no constituyen un tema de interés primario para la neuropsicología cognitiva.  


Las relaciones entre las funciones ejecutivas y las estructuras cerebrales no constituyen un tema de interés primario para la neuropsicología cognitiva.  Lo que interesa a esta disciplina son los procesos psicológicos que subyacen a la ejecución de una tarea. En este caso vamos a referirnos a los procesos psicológicos que subyacen a la ejecución de los tests.

Comencemos con unas consideraciones relevantes y básicas para el tema. Una cosa es un test y otra muy dife-rentes es la función cuya evaluación constituye el objetivo específico de ese test y que suela darle su apellido: "test de memoria", "test de funciones ejecutiva", etc. En efecto, no existen los tests "puros", es decir, tests en cuya ejecución participa una sola función cognitiva.

Por ello, el que el objetivo de un test sea evaluar tal o cual función, no significa que ésta sea la única función que parti-cipa en la ejecución de la tarea del test. En esa ejecución van a participar otras muchas funciones cognitivas (que son instru-mentales para el objetivo particular de ese test).

Esto tiene una serie de consecuencias: sólo si todas las funciones instrumentales de un test están intactas, podrá ésta evaluar la "función objetivo". El hecho de que un sujeto fracasa en un test, no significa que tenga dañada la función objetivo de este test: el fracaso puede proceder de un déficit en cualquiera de las funciones instrumentales.

Los resultados obtenidos por un sujeto en un test aislado no pueden ser correctamente interpretados: sólo pueden serlo si ese test se ha aplicado formando parte de una "batería".

 

Batería neuropsicológica

En neuropsicología cognitiva, una batería no es un conjunto cualquiera de tests, sino un conjunto de tests que se complementan mutuamente, en el sentido de que cada uno de ellos permite controlar una o más de las funciones instrumen-tales que participan en la ejecución de los otros tests. En otras palabras, una batería neuropsicológica es un conjunto de tests que se complementan mutuamente.

La psicología cognitiva y la neuropsicología cognitiva nos enseñan que las funciones cognitivas no son molares, sino que cada una de ellas está integrada por componentes que pueden disociarse.

El término "disociación" tiene aquí al menos dos acepciones. Por un lado, en los diferentes tests encaminados teóricamente a evaluar una misma función (en el caso que nos ocupa, la "función ejecutiva"), no tiene por qué participar necesariamente todos los componentes de esa función, sino que pueden participar sólo unos u otros.

Por otro, ante una afectación cerebral, cada uno de esos componentes puede resultar dañado o preservado con independencia de la suerte que corran los demás.

En consecuencia, los resultados obtenidos por un paciente en dos o más tests destinados a evaluar una misma función, no tienen por qué ser coincidentes.

 

Estrategias compensatorias

Ante un daño cerebral se producen dos tipos de síntomas: los "síntomas negativos", o déficit directamente debidos a ese daño, y los "síntomas positivos", resultantes de la puesta en juego de estrategias compensatorias por parte de otros componentes del sistema cognitivo.

Estas estrategias compensatorias son siempre menos eficaces que las estrategias normales, propias de un sistema intacto, pero pueden bastar para lograr la solución de la tarea hasta el punto de que el déficit pase desapercibido ante un neuropsicólogo (o un estudio) orientado exclusivamente hacia el producto (es decir, ante un enfoque meramente psicométrico).

En otros términos, una misma tarea se puede resolver por diferentes vías (véase utilizando diferentes estrategias), si bien unas son más eficaces que otras, bien en el sentido de que son menos vulnerables a los errores, bien en el sentido de que son más rápidas, bien en la combinación de ambos tipos de ventajas. Especialmente en las tareas no cronometradas, las diferentes vías pueden conducir a una misma puntuación en un test.

La consecuencia es que las meras puntuaciones en los tests pueden no reflejar en absoluto la vía que ha utilizado el paciente para resolverlos.

Cuando un paciente está resolviendo una tarea mediante estrategias desde poco usuales hasta anómalas, nos está indicando que está compensando un déficit que afecta a una de las funciones que participan en la estrategia usual u óptima.

Sólo un enfoque orientado a los procesos nos garantiza que las estrategias compensatorias de un paciente (y, con ello, sus déficit) no nos pasen desapercibidos.

 

Funciones cognitivas

En cuanto a la localización de las funciones ejecutivas, una cosa es determinar que la función cognitiva resulta alterada como consecuencia de la lesión en una estructura cerebral dada, y otra muy diferente es localizar esa función o uno de sus componentes en esa estructura cerebral.

Así pues, la función ejecutiva puede resultar alterada por el daño en cualquier componente del circuito que la sustenta. Cabe esperar que ese déficit sea diferente según el componente dañado o según el daño sea estructural o funcional (por ejemplo en la síntesis o la distribución de un neurotransmisor).

Puesto que no todos los componentes participan (o lo hacen por igual) en todos los "tests de funciones ejecutivas", el daño en un componente particular no tiene por qué reflejarse necesariamente en la ejecución de todos ellos.

Aún cuando las estructuras y funciones cerebrales que sustentan el "ejecutivo central" estén intactas, su función cognitiva resultará afectada si sus conexiones con las estructuras que sustentan el resto de las funciones cognitivas se ven mermadas. Este es el caso, entre otros, de la Enfermedad de Alzheimer. ¨

Autora: Carmen Cuenta Muñoz, Doctora en Psicología, Neuropsicóloga
Fuente: Minusval No. 166, Nov./Dic. 2007
Publicado en Paso-a-Paso, Vol. 18 No. 3 (Mar. 08)

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